Pourquoi l'or ?

En fait, l'or est devenu un symbole de richesse car il réunit toutes les qualités que l'on demande à une pièce de monnaie. Et ce, alors que les autres métaux (iridium, osmium) sont plus rares. Mais précisément : comme il est rare mais pas exceptionnel, c'était le bon équilibre. Si elle avait été plus rare, la pénurie aurait été trop importante.

Autre qualité : il est inaltérable, vous pouvez le stocker aussi longtemps que vous le souhaitez, dans n'importe quelle condition, le refaire autant de fois que vous le souhaitez sans perdre la moindre qualité. Et puis il y a sa malléabilité exceptionnelle : avec une once d'or (31 grammes), on peut faire une ligne de 8 kilomètres plus fine qu'un cheveu. Dernière condition pour en faire LA monnaie : elle est presque inoubliable. Nous pouvons fabriquer des métaux qui lui ressemblent, mais sa densité (g/cm³) est telle qu'un spécialiste le reconnaît immédiatement. Et c'est le seul métal qui ne reflète pas tout le spectre de la lumière et ne soit donc pas banalement gris-blanc. Ce sont toutes les raisons pour lesquelles l'or est devenu la monnaie de change par excellence, même si d'autres métaux sont aujourd'hui plus chers, dont le platine, qui était encore utilisé au XIXe siècle pour imiter l'or.

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Mais, s'il fallait trouver une dernière raison, c'est qu'elle a été fabriquée au cœur d'une étoile et que tout l'or de la Terre provient de l'espace. Explication : dans les étoiles, il y a des phases de fusion et de contraction. En commençant par la fusion de l'hydrogène, principal combustible des étoiles qui, au cours de la réaction chimique, se transforme en d'autres matériaux et finit au cœur de l'étoile en fer et en nickel (les éléments les plus lourds migrent vers le centre en raison de leur masse). En fin de vie, certaines étoiles se contractent pour « se dévorer », trouvent en elles-mêmes la matière à brûler. La pression devient telle que les protons et les électrons se combinent en neutrons, facilement absorbés par les métaux : ceux-ci deviennent alors des métaux lourds, dont l'or.

Il existe une théorie selon laquelle l'explosion de l'étoile envoie de l'or dans l'espace. Un autre veut que tout l'or de l'Univers a été réalisée en une seule fois, par la collision de deux supernovae (1) qui auraient conçu l'équivalent de dix lunes d'or. Bref, dans les deux cas, assez pour faire de belles bagouses.

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(1) Explosions d'étoiles en fin de vie.

Jean-Luc Eluard

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